Les lymphocytes rares peuvent-ils combattre la polyarthrite rhumatoïde?

La polyarthrite rhumatoïde est la forme la plus courante d’affections articulaires inflammatoires. Contrairement à l’arthrose, où les articulations des patients dégénèrent, les symptômes de l’arthrite tels que la surchauffe, l’enflure et la rougeur surviennent lors de poussées et sont souvent causés par des perturbations du système immunitaire. La maladie affecte principalement les doigts et les orteils, mais aussi les genoux, les épaules et les articulations de la hanche. Environ un pour cent de la population souffre de cette maladie et les femmes sont trois fois plus susceptibles d’en souffrir que les hommes. Le traitement vise généralement à soulager la douleur et à ralentir la progression de la maladie, car il n’existe aucun traitement curatif de la polyarthrite rhumatoïde.

Rare cellule immunitaire régule l’arthrite

Les immunologistes de la FAU ont maintenant prouvé que l’ILC2, une forme rare de lymphocyte, joue un rôle clé dans le développement de la polyarthrite rhumatoïde. Bien que les ILC, appelées «cellules lymphoïdes innées», ne possèdent pas les récepteurs des lymphocytes T et B ni les marqueurs de type cellulaire typiques des lymphocytes, ils jouent un rôle essentiel dans la défense du corps humain contre les agents pathogènes. Ils sont souvent les «secouristes» qui alarment le système immunitaire avant le début de la vaccination. «Des recherches antérieures nous ont appris que l’ILC2 peut initier la suppression de l’inflammation chronique en produisant la molécule de signal cellulaire IL-9», explique le directeur du projet, le Dr Mario Zaiss du département de médecine 3 – Rhumatologie et immunologie de l’Universitätsklinikum Erlangen. «Dans notre étude actuelle, nous avons spécifiquement examiné le rôle des ILC2 au stade précoce de la polyarthrite rhumatoïde».

ILC2 aide seulement avant le début de la maladie

Tout d’abord, Zaiss et ses collègues ont pu démontrer que le nombre d’ILC2 dans le sang périphérique et dans les articulations des patients atteints de polyarthrite rhumatoïde est significativement plus élevé que chez les personnes en bonne santé. Les tests de laboratoire ont confirmé la fonction de régulation de l’ILC2. Lorsque les chercheurs ont réduit le nombre de ces cellules immunitaires génétiquement, cela a aggravé la progression de la maladie par la suite, tandis que l’augmentation du nombre d’ILC2 au cours du traitement a considérablement réduit l’arthrite. Les chercheurs ne peuvent cependant pas espérer pouvoir guérir les patients qui souffrent déjà d’arthrite inflammatoire grâce à l’enrichissement ciblé de l’ILC2. «Il ne fait aucun doute que l’ILC2 a un effet régulateur au stade précoce de l’arthrite», explique Mario Zaiss. “Cependant, tout traitement doit commencer avant le début de la maladie – le transfert ultérieur de l’ILC2 n’améliore pas les symptômes.”

D’autres recherches sont en cours pour trouver des méthodes sûres d’augmentation ciblée du nombre d’ILC2 dans le corps. Les chercheurs doivent également trouver des méthodes nouvelles et fiables de détection des signes d’arthrite avant l’apparition de la maladie, car c’est le seul moment où ces rares lymphocytes peuvent être utilisés comme traitement.