Moins de scientifiques étudient les insectes. Voici pourquoi c’est si dangereux

À l’été 2016, Jerome Goddard, un entomologiste médical du Mississippi, a reçu un courriel des Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis avec une demande désespérée. L’agence menait une recherche “urgente” de scientifiques des insectes aux Etats-Unis qui pourraient prendre jusqu’à six mois de congés payés pour aider les CDC à combattre l’épidémie de Zika aux Etats-Unis, et éventuellement répondre aux zones de transmission locale si nécessaire .

“C’est à quel point c’est mauvais – ils doivent emprunter quelqu’un”, explique Goddard, un professeur de vulgarisation de l’entomologie médicale à la Mississippi State University. “Nous ne pouvons pas trouver des gens pour enquêter sur une épidémie.”

L’entomologie médicale – l’étude des insectes et des arthropodes qui affectent la santé humaine – est un domaine qui rétrécit depuis au moins deux décennies, et le manque de scientifiques interfère désormais avec la capacité de la nation à répondre aux épidémies de maladies infectieuses. Le CDC, qui compte environ 12 000 employés, ne compte que 13 entomologistes médicaux.

La diminution de la main-d’œuvre a de graves conséquences pour la santé humaine; les maladies transmises par les insectes sont en augmentation aux États-Unis. Le chikungunya, une nouvelle maladie transmise par les moustiques, a émergé au cours des cinq dernières années et, depuis 1999, sept nouvelles maladies transmises par les tiques ont été découvertes aux États-Unis. Les cas de maladie de Lyme sont passés de 17 209 en 2001 à 36 429 en 2016, soit une augmentation de 111%. (Le CDC estime que le nombre de personnes diagnostiquées avec la maladie de Lyme chaque année aux États-Unis est beaucoup plus, environ 300 000.)

L’émergence récente du virus Zika transmis par les moustiques, en 2015, a accru les inquiétudes des scientifiques. Au début de l’épidémie de Zika, on savait peu de choses sur la capacité du virus à causer de graves problèmes médicaux, et le CDC a dû effectuer lui-même près de 200 000 tests diagnostiques. Au milieu de l’épidémie déjà compliquée, une lacune sérieuse dans la réponse du pays est devenue évidente: il n’y avait tout simplement pas assez de scientifiques formés en entomologie médicale pour répondre.

«Nous avons découvert lors de la réponse au Zika que nous n’avions pas assez d’entomologistes pour les envoyer et les consulter», explique Ben Beard, directeur adjoint de la division des maladies à transmission vectorielle du Centre national des émergents et des maladies infectieuses du CDC. Maladies infectieuses zoonotiques à Fort Collins, Colorado. “Non seulement cela, mais les états ne les ont pas et les comtés ne les ont pas. Où sont passés tous les entomologistes?

Les chercheurs à l’intérieur et à l’extérieur des CDC disent que les jeunes sont plus intéressés par la génétique et le travail de laboratoire que par l’identification et la collecte de bugs. “Comme les professeurs ont pris leur retraite, ils ont été remplacés par des gens qui n’ont pas l’expérience pratique et le contrôle ou même l’intérêt”, explique Janet McAllister, une entomologiste médicale à la CDC. Cela laisse un déficit de connaissances préoccupant chez les jeunes entomologistes d’aujourd’hui, dit-elle.

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Une raison possible pour laquelle l’entomologie est si impopulaire est que les jeunes scientifiques n’en apprennent rien. Il y a quelques années, Goddard a effectué une recherche dans les programmes d’études des facultés de médecine américaines et canadiennes accessibles au public et a constaté que seulement 11 des 120 établissements participants comprenaient du contenu de cours sur les arthropodes. “Nous avons besoin de gens qui peuvent sortir dans un village, une ville ou une jungle pour comprendre ce qu’est une maladie, d’où vient-elle, quel est l’hôte, quel est le vecteur, et que pouvons-nous y faire?” . “Il n’y a pratiquement aucune de ces personnes.”

L’entomologie est également l’un des nombreux domaines scientifiques qui ont été durement touchés par les coupes budgétaires. Lorsque le financement pour embaucher et garder des entomologistes tombe aux niveaux fédéral et local, Beard dit que cela fait baisser le nombre de candidats au doctorat dans les universités qui peuvent obtenir leur diplôme et trouver un emploi.

Cela devient un problème majeur en cas d’épidémie. Pendant ces périodes, le besoin d’entomologistes médicaux augmente, et les pics de financement en conséquence, mais généralement seulement temporairement. En 1999, le virus du Nil occidental transmis par les moustiques est apparu aux États-Unis et, en 2004, il était endémique dans 48 États. Cette année-là, le financement fédéral pour les efforts de surveillance et de prévention du virus du Nil occidental local et de l’État a atteint un sommet de 24 millions de dollars par année. Mais une évaluation plusieurs années plus tard a révélé que le financement avait chuté et la proportion d’États ayant un accès adéquat aux entomologistes médicaux a chuté de 10% de 2004 à 2012. Ces mêmes lacunes étaient évidentes pendant la réponse du Zika. répondre aux demandes d’aide des états.

Pourtant, malgré le besoin, le nombre de jeunes scientifiques entrant dans le domaine de l’entomologie médicale reste faible et contribue aux systèmes inadéquats de surveillance et de contrôle des moustiques aux États-Unis. En 2017, le CDC et l’Association nationale des autorités sanitaires Des organismes de lutte antivectorielle aux États-Unis ont constaté que 84% d’entre eux avaient besoin d’amélioration dans au moins un domaine de compétence essentiel, comme les tests de résistance aux pesticides, la surveillance systématique des moustiques et l’identification des espèces.

Le CDC travaille pour combler le fossé. En 2017, l’agence a annoncé qu’elle accordait près de 50 millions de dollars aux universités afin de créer des centres d’excellence pour lutter contre les maladies à transmission vectorielle émergentes aux États-Unis. Les cinq centres sont chargés de fournir une formation pour reconstruire ce que Beard appelle la prochaine génération d’entomologistes de la santé publique », ainsi que la recherche et d’autres partenariats pour aider les États-Unis à réagir rapidement et adéquatement aux maladies transmises par les insectes. Au total, le CDC fournit un financement supplémentaire de 220 millions de dollars pour les départements de santé publique, locaux et territoriaux, les organisations à but non lucratif et les universités pour soutenir les efforts liés au virus Zika et aux effets sanitaires du virus.

«Cela représente un engagement à reconstruire cette capacité à créer de nouveaux emplois et à former de nouveaux étudiants», dit Beard, «mais aussi à former des personnes qui travaillent dans ce domaine pour s’assurer qu’elles ont les compétences nécessaires pour le faire. Zika était un vrai coup dans le bras pour accomplir cela. “