Le mystère de comment les bébés éprouvent de la douleur

Crédit: Tom Merton Getty Images

L’essai suivant est reproduit avec la permission de The Conversation, une publication en ligne couvrant les dernières recherches.

Avant les années 1980, les cliniciens pratiquaient des interventions chirurgicales sur les nouveau-nés sans leur administrer d’anesthésiques ou de médicaments contre la douleur. Ce n’était pas parce qu’ils pensaient que les bébés étaient complètement incapables de ressentir la douleur. Mais ils ne savaient pas à quel point les nouveau-nés pouvaient souffrir et craignaient que les médicaments soient trop dangereux pour justifier leur utilisation.

Heureusement, nous sommes mieux informés aujourd’hui. Comme les bébés ne peuvent pas nous dire à quel point ils souffrent, les scientifiques ont inventé plusieurs méthodes ingénieuses pour essayer de comprendre ce qu’ils ressentent. Mais il y a encore une quantité remarquable que nous ne comprenons pas. Et notre nouvelle étude, publiée dans Current Biology, montre que nous pouvons sous-estimer la douleur ressentie par les bébés lorsqu’ils sont stressés.

La raison pour laquelle les progrès ont été relativement lents est qu’il n’y a pas eu depuis longtemps de méthode convenue pour mesurer de manière fiable la perception de la douleur chez les bébés. Ce n’est qu’au cours des dernières décennies que les scientifiques ont fait de plus en plus d’efforts pour ce faire – et les résultats peuvent être applicables à d’autres personnes qui sont incapables de communiquer aussi.

Les premiers indices provenaient de modèles animaux au début des années 1980. Ceux-ci ont montré que les connexions structurelles et fonctionnelles dans le système nerveux nécessaires pour percevoir un événement douloureux sont présentes dès la naissance. Cependant, nous ne savons toujours pas si ces connexions sont suffisamment matures pour que les enfants ressentent la douleur de la même manière que les adultes.

Dans le même temps, les chercheurs cliniques ont commencé à explorer les moyens de mesurer la douleur chez les nourrissons humains. Après une procédure douloureuse, comme le talon utilisé pour les tests sanguins (un peu comme une piqûre au doigt utilisée pour les tests sanguins chez les adultes), les nourrissons montrent plusieurs réponses significatives. Ceux-ci vont de physiologiques (changements de la fréquence cardiaque ou de la respiration) et hormonaux (libération du «cortisol de l’hormone de stress») à comportemental (pleurant ou grimaçant).

Des recherches approfondies dans ce domaine ont suggéré que la douleur infantile devrait être évaluée avec une combinaison de ces mesures, conduisant au développement de systèmes de notation de la douleur clinique néonatale, tels que le profil de la douleur infantile précoce.

Douleur dans le cerveau

Une autre grande avancée dans le domaine est venue du laboratoire Fitzgerald ici à l’University College de Londres, qui s’est éloigné de l’utilisation uniquement des observations du comportement et des réponses physiologiques pour mesurer la douleur. Au lieu de cela, il s’est tourné vers le cerveau. Nous savons que la perception de la douleur est générée par le système nerveux central, donc ces chercheurs ont cherché à mesurer directement l’activité des neurones (cellules du cerveau) responsables de la sensation de douleur.

Pour ce faire, ils ont utilisé des mesures non invasives comme l’électromyographie (EMG) et l’électroencéphalographie (EEG), qui mesurent l’activité électrique générée par les muscles et les cellules du cerveau, suite à un événement douloureux. Cette méthode a l’avantage d’être à la fois objective et quantitative, car elle ne dépend pas de la notation observationnelle.

Ces études ont confirmé que les enfants traitent la douleur dans le cerveau, mais qu’ils diffèrent dans leurs expériences avec l’âge. Premièrement, le laboratoire a enregistré des réflexes spinaux – tels que le réflexe de sevrage, qui vise à protéger le corps contre les stimuli nocifs – et a constaté que les bébés prématurés sont plus sensibles à la stimulation sensorielle que les nourrissons plus âgés. Ils ont soumis les bébés à des touches non douloureuses répétées, et ont constaté que les bébés plus jeunes bougeaient leurs membres en suivant des touches plus légères que les nourrissons plus âgés. En fait, les bébés plus âgés se sont habitués aux touches répétées et ont finalement cessé de bouger leurs membres.

Ils ont également constaté que les bébés prématurés répondaient à la fois au toucher douloureux et non douloureux avec les mouvements du corps entier. Chez les bébés plus âgés (à l’âge de la naissance, environ 40 semaines), il a mûri dans un retrait plus déterminé du membre stimulé, devenant plus spécifique à la douleur plutôt que tout toucher.

Une étape importante suivante consistait à enregistrer l’activité dans le cerveau, où se produit la perception de la douleur. Ils l’ont fait avec EEG, qui utilise des électrodes placées sur le cuir chevelu pour suivre et enregistrer les ondes cérébrales. Ils ont découvert que les bébés prématurés présentaient de grandes poussées d’activité cérébrale qui, comme les réflexes précoces, ne sont pas spécifiques de la douleur (un simple tapotement pourrait produire un effet similaire à celui d’une piqûre au talon). Vers l’âge normal (quelques semaines avant), les nourrissons étaient plus susceptibles de montrer une onde cérébrale claire spécifique à la douleur semblable à celle observée chez les adultes.

Cependant, bien que ce soit une lecture directe de ce qui se passait dans le système nerveux après un événement douloureux, vous ne devriez pas supposer que c’était un reflet direct de ce que le bébé ressentait. C’est parce que le sentiment de la douleur nécessite une composante émotionnelle aussi bien qu’une partie sensorielle, et bien que nous puissions mesurer l’aspect sensoriel, nous ne pouvons pas mesurer ou faire des hypothèses sur le traitement émotionnel chez un nouveau-né.

Stress et douleur

Dans nos dernières recherches, mes collègues et moi-même au laboratoire Fitzgerald se sont concentrés sur le stress et la douleur. Beaucoup de nourrissons subissent un stress physiologique à la suite des procédures cliniques nécessaires. Par exemple, les bébés hospitalisés nécessitent souvent plusieurs interventions douloureuses par jour dans le cadre de leurs soins, et ceux qui ne le font pas ressentiront probablement des événements tels que la pesée ou des bruits forts (alarmes) comme stressants.

Pour la première fois, nous avons mesuré la douleur et le stress en même temps qu’un seul test sanguin cliniquement requis. Chez 56 nouveau-nés hospitalisés, l’activité cérébrale liée à la douleur et la réponse comportementale ont été mesurées après le test sanguin, tandis que le niveau de stress des bébés a été mesuré à l’aide de la concentration d’hormone de stress (cortisol).

Les résultats montrent que pour les bébés qui ne sont pas stressés, une procédure douloureuse entraîne souvent une augmentation coordonnée de l’activité cérébrale et du comportement, sous la forme d’expressions faciales. Les bébés qui sont plus stressés ont une réponse encore plus grande dans le cerveau suite à une procédure douloureuse, mais, surtout, cela ne correspond plus aux changements de comportement. En d’autres termes, un bébé stressé peut avoir une forte activité liée à la douleur dans son cerveau, mais vous ne pouvez pas le dire simplement en observant son comportement.

Puisque des niveaux accrus de stress peuvent augmenter la quantité d’activité cérébrale liée à la douleur, il est clair que nous devrions surveiller et contrôler les niveaux de stress des bébés hospitalisés. Les bébés stressés peuvent ne pas sembler répondre à la douleur bien que leur cerveau la traite encore. Le phénomène a été observé chez les bébés prématurés qui, parfois, se “désintoxiquent” et ne réagissent plus lorsqu’ils sont débordés. Mais cela ne signifie pas qu’ils ne vivent pas quelque chose. Fait important, cela signifie que les médecins et les infirmières peuvent sous-estimer leur douleur.

Compte tenu de son importance énorme, il peut sembler surprenant que nous sachions si peu de choses sur ce que les nouveau-nés ressentent réellement. Heureusement, la recherche démêle le mystère à une vitesse impressionnante.

Cet article a été publié à l’origine sur The Conversation. Lisez l’article original.